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Novo Nordisk 라스 프루어가르드 예르겐센 CEO세계 1위 인슐린 생산 업체 명성 6억명 비만치료 시장이 다음 목표
당뇨병은 현대인에게 가장 많이 발병하는 비(非)전염성 만성질환으로, 전 세계 당뇨병을 앓고 있는 인구는 4억1500만명으로 추정된다. 2040년이 되면 당뇨병 환자 수는 6억4200만명으로 증가할 것으로 예상된다. 인류에게 가장 큰 위협이 된 당뇨병에 대응하는 가장 강력한 치료제는 인슐린이다. 세계 인슐린 시장 1위인 덴마크 제약 회사 ‘노보 노디스크(Novo Nordisk)’는 지난 90년간 인슐린을 생산하며 명성을 얻었다.

 
노벨상 수상자 아우구스트가 설립
노보 노디스크는 노벨생리의학상 수상자인 덴마크 의사 아우구스트 크로그가 1923년 설립한 회사다. 아우구스트는 부인 마리 크로그가 당뇨병을 앓고 있었기 때문에 당뇨병과 그 치료법에 관심이 많았다. 마리 역시 의사였다. 부부는 미국 여행 중, 사상 처음 인슐린 추출물을 생산한 캐나다 토론토 맥클레오드 교수를 만나 북유럽에서 인슐린을 생산·판매할 수 있는 허가를 받아 덴마크 코펜하겐으로 돌아왔다. 크로그 부부는 ‘노디스크 인슐린 연구소(Nordisk Insulinlaboratorium)’라는 회사를 설립해 인슐린을 생산했다.
 
그리고 얼마 지나지 않아 노디스크에서 멀리 떨어지지 않은 곳에 또 다른 인슐린 생산 회사가 들어섰다. 노디스크에서 일하던 페데르센 형제가 독립해 ‘노보 테라페티스크 연구소(Novo Terapeutisk Laboratorium)’라는 인슐린 생산 회사를 세운 것이다. 하랄 페데르센은 인슐린을 생산하는 기계를 관리하며 오랫동안 크로그 밑에서 일했다. 약사였던 그의 동생 토르발 역시 노디스크에서 일했지만, 내부 경영진과 갈등을 빚어 두 형제는 노디스크를 떠나야 했다. 독자적으로 인슐린을 생산하기로 한 형제는 1924년 액체 인슐린 제품을 생산하는 데 성공했다. 두 회사는 1989년 합병해 노보 노디스크로 재탄생했다. 노보 노디스크는 인슐린 외에도 비만, 혈우병, 호르몬 치료제도 생산한다. 비만은 당뇨병 같은 심각한 질환을 유발하지만, 비만을 치료하는 의약품은 많지 않다. 이런 상황을 파악한 노보 노디스크는 2015년 미국에 비만 치료제 ‘삭센다(Saxenda)’를 출시하며 새로운 시장에 진출했다. 이 제품은 미국에서 35%의 시장 점유율을 차지하고 있고, 미국을 포함한 15개국에서 판매되고 있다. 

 

 
비만 치료, 새 시장 개척 포부
라스 프루어가르드 예르겐센 노보 노디스크 최고경영자(CEO)는 2017년 1월 신임 CEO로 낙점되어 지금까지 이어오고 있다. 2016년까지 이어진 기업의 성장세가 16년 만에 처음으로 주춤하던 시기였다. 노보 노디스크의 예르겐센 최고경영자(CEO)는 덴마크 출신이지만, 과거 네덜란드 지사장 시절 6개월 만에 네덜란드어를 독파해 현지 직원들과 소통했을 정도로 조직 내 소통과 협력을 중시한다. 노보 노디스크의 미래를 그리며 예르겐센 CEO는 차분하고 진지하게 노보 노디스크를 이끌고 있다. 특히 그는  “비만 치료라는 새 시장을 개척하겠다”고 비전을 제시했다.
 
취임 이후 세운 목표에 대해 “2016년부터 제약시장 경쟁이 치열해졌고 의약품 가격 인하 압력이 커지는 등 많은 변화가 있었다. 이런 흐름에 맞춰 크게 두 가지 목표를 세웠다. 먼저 의약품 유통과 판매를 강화하기로 했다. 노보 노디스크는 인슐린 시장 선두주자인데도 일부 지역에서 점유율을 경쟁자에게 뺏겼다. 좀 더 세심하고 공격적인 상업화 전략으로 시장 점유율을 높이는 게 첫째 목표다. 둘째, 연구개발(R&D) 전략을 재정의했다. 오늘날 의약품 시장에는 선택지가 많다. 혁신의 기준을 높여 경쟁사 제품보다 성능이 월등히 뛰어난 의약품을 선보여야 한다”고 말했다. 하지만 제약업계에서 R&D는 특히 중요하지만, 의약품을 상용화하기까지 20년씩 걸린다. 시장은 상용화에 걸리는 기간을 줄이고 가격도 인하하라고 요구하고 있는데, 그는 어떻게 대응하고 있을까.
그는 “노보 노디스크는 이미 임상시험 속도가 경쟁사보다 빠르고 정확하다는 강점이 있다. 임상시험을 아웃소싱하는 대부분 제약사와 달리 임상시험 센터를 직접 운영하기 때문이다. 이와 별개로 새 R&D 전략은 외부 혁신을 끌어오는 데 초점을 맞추고 있다. 일례로 다른 기업에서 진행 중인 의약품 개발 프로젝트를 인수하는 식이다. 의약품은 보통 3~4단계의 임상시험을 거쳐 안전성을 평가하는데, 이미 임상3 단계에 접어든 의약품 개발 프로젝트를 인수하면 10년 걸릴 상용화 작업을 5년 이내로 단축할 수 있다”고 말했다. 
 
‘왓슨’ 도움 받아 당뇨병 맞춤 치료
노보 노디스크는 당뇨병 환자의 혈당 관리와 치료를 돕기 위해 디지털 헬스케어 분야도 강화하고 있다. 예르겐센 CEO는 “대부분 환자는 혈당이 정확히 언제, 얼마만큼 오르내리는지 잘 모른다”면서 “그래서 손가락 채혈을 통해 혈당을 잰 뒤 인슐린을 투여하는 불편한 과정을 거친다”며 안타까움을 드러냈다. 그는 “노보 노디스크 기술을 IBM 왓슨에 접목하면 혈당 분석이 가능해진다”고 했다. 일례로 노보 노디스크의 인슐린 주사제인 ‘인슐린 펜’은 환자가 인슐린을 주입한 시간과 양을 기록한다. 여기에 혈당을 측정하는 센서인 ‘지속 혈당 측정기’를 사용하면 스마트폰 앱으로 투여 인슐린양을 파악할 수 있다. ‘인슐린 펜’과 센서에 누적된 혈당 흐름, 인슐린 투여 시간 등의 정보를 왓슨이 분석한 뒤 치료 조언을 해준다는 것이다.
 
그는 한국의 당뇨병 치료에 대해서도 언급했다. “한국의 당뇨병 치료는 (입으로 먹는) 경구제 중심이다. 당뇨병은 제1형과 제2형으로 구분된다. 제1형은 몸이 인슐린을 전혀 분비하지 못해 인슐린을 주사제로 투여하는 방법으로 치료한다. 제2형은 알약과 주사제 중 치료 방법을 선택할 수 있다. 한국에서 제2형 당뇨병 환자 수는 지난 10년간 2배 이상 늘었다. 문제는 먹는 약은 아직 주사제만큼 혈당을 낮추지 못한다. 먹는 약에만 의존하면 혈당이 다시 높아져 심혈관 질환에 걸릴 위험이 커진다”고 설명했다. 
 
핵심 사업 분야에 집중
노보 노디스크는 비만, 혈우병, 호르몬 치료제 시장에 진출하며 사업 영역을 넓혔지만 여전히 핵심 사업 분야는 인슐린이다. 노바티스·화이자·글락소스미스클라인 등 글로벌 제약회사가 수십~수백종의 의약품을 생산하는 것을 고려하면 노보 노디스크의 사업 분야는 단출하기까지 하다. 이 때문에 노보 노디스크가 지나치게 당뇨병 치료제에만 의존하고 있다는 지적도 나온다. 노보 노디스크 전체 매출 중 인슐린이 창출하는 매출은 80%에 이른다. 이에 대해 노보 노디스크는 가장 경쟁력 있는 분야에 집중하는 전략이 중요하다고 강조한다. 과거 노보 노디스크는 다른 사업 분야에 진출하며 사업 다각화를 시도했지만 실패했다.
대표적인 사례가 혈당 측정 분야다. 혈당 측정 사업 진출을 고려할 당시 회사 안팎에서는 “당뇨병 치료제를 만드는 회사가 혈당 측정 제품과 서비스를 제공하는 것은 당연하다”는 주장이 나왔다. 하지만 인슐린 생산과 혈당 측정 사업은 완전히 다른 영역이었다. 필요한 기술과 적용받는 규제는 물론 영업 방식도 천지 차이였다. 여러 차례 시도 끝에 노보 노디스크는 당뇨병 치료 분야에만 집중하는 것이 현명하다는 판단을 내렸다.
 
노보 노디스크는 또 다양한 성능의 인슐린을 개발함으로써 제품군이 많지 않은 환경에서 발생할 수 있는 리스크를 완화하고 있다. 노보 노디스크는 천연 인슐린 분자에서 아미노산 한 개를 변화시켜 인슐린이 더 빨리 혈류로 방출되도록 해 빠르게 작용하는 인슐린 ‘노보로그(NovoLog)’를 출시했다. 기존 인슐린은 사용자가 식사 30분 전에 미리 주입했지만, 노보로그는 식사 직전에 주입해도 효과를 볼 수 있다. ‘래브미어(Levemir)’는 한 번 주입으로 인슐린이 24시간 동안 천천히 방출되도록 한다. 당뇨병 환자의 혈당 조절과 체중 감량을 돕는 ‘빅토자(Victoza)’ 역시 지속 시간이 길다. 특정 효과를 가진 치료제를 연구하는 비용은 일반 제품보다 2~3배 높지만, 노보 노디스크는 연구·개발에 지속적으로 투자해 인슐린 기능을 차별화하고 있다. 
 
사회적 책임 다하면서 수익 극대화
노보 노디스크는 의약품을 시장에 내놓기 전, 안전성을 철저히 검증하는 기업으로도 유명하다. 1990년대 초 노보 노디스크는 연구실에서 새롭게 개발된 인슐린을 처방받은 동물에게 종양이 생기자 3년 동안 관련된 모든 개발을 중단했다. 종양을 발생시킨 문제를 확실히 밝히고 나서야 개발은 재개됐다. 매즈 크록스가드 톰센 노보 노디스크 최고과학책임자(CSO)는 “건강·생명과 연관된 제품을 만드는 우리 회사에서는 그 어떤 이슈도 안전을 앞서지 않는다”며 “우리는 언제나 안전 문제에 신경 쓰고 주의한다”고 말했다.
톰센 CSO는 “오늘날 소비자가 기꺼이 돈을 지불하는 혁신의 기준은 과거보다 높다”며 “이런 변화를 고려해 모든 연구·개발 프로젝트를 더 철저히 조사하고 상업적 성공 가능성도 보다 높은 기준으로 평가하기로 했다”고 밝혔다. 

 

노보 노디스크는 사회적 책임을 다하며 이 과정에서 비즈니스 기회를 잡는 전략도 활용하고 있다. 예르겐센 CEO는 “사회적 책임을 다하겠다는 우리의 원칙은 장기적으로 기업 가치를 극대화한다”며 “사회·환경 이슈는 금융 이슈로 연결되기 때문”이라고 말했다. 반(反)사회·반환경 기업 활동은 결국 정부 규제로 이어지고, 규제는 다시 기업의 비용 증가로 이어진다.

 

노보 노디스크는 경영 전략의 대가 마이클 포터 하버드대 교수의 연구 사례로도 자주 인용된다. 질병 치료제를 생산해 건강한 사회를 만드는 사회적 책임을 다함으로써 새로운 시장을 창출하고 경제적 이익을 얻는 노보 노디스크의 선순환 전략을 높이 평가한 것이다. 노보 노디스크가 비영리기구 ‘세계당뇨병재단’을 운영하는 것도 이런 전략의 일환이다. 이 재단의 목표는 당뇨병 치료 인프라가 취약한 지역을 지원하고 치료 능력을 길러주는 것이다. 노보 노디스크의 지원을 통해 운영되는 이 재단은 동남아시아, 라틴아메리카, 아프리카 등 소득이 낮은 지역에서 큰 성과를 거두고 있다.                             
 

지용웅 대기자  goyowo@naver.com

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