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미래 항공 시장 이끌 AAM ‘플라잉카의 도래’현실로 다가온 ‘하늘 나는 자동차’ 도심상공, 미래 교통수단으로 주목
하늘을 나는 자동차는 이제껏 공상과학 영화 속에나 나오는 것으로 여겨져 왔다. 하지만 최근 2~3년간 도심 상공을 날아 이동하는 비행체 개발이 큰 성과를 거두면서 하늘을 나는 차량이 영화가 아닌 현실 속으로 한 걸음 더 가까이 다가왔다. 실제로 지난 2월 슬로바키아의 스타트업 클라인 비전(Klein Vision)이 만든 '에어카(Air Car)'가 세계 최초로 정부 공인 비행 인증을 받았다. 
 
하늘을 나는 차량의 현주소
에어카는 지상에서는 날개를 접고 자동차처럼 달리다가 하늘을 날고 싶을 때는 날개를 펴고 비행할 수 있다. 주행 모드에서 비행 모드로 바뀌는데 걸리는 시간은 3분도 채 안 된다. 에어카가 받은 슬로바키아 정부의 인증은 유럽항공안전청(EASA)규정을 충족하는 것이어서 에어카는 슬로바키아뿐 아니라 유럽연합내 모든 국가에서 비행할 수 있다. 클라인비전 측은 이미 미국 연방항공청(FAA)의 승인도 신청해 둔 상태다. 이제껏 상상 속에만 존재했던 하늘을 나는 자동차의 시대가 한 발짝 앞으로 다가온 것이다. 국제경영컨설팅 회사 롤랜드 버거(Roland Berger)는 2020년 기준 제로에 불과한 AAM(Advanced Air Mobility·선진 항공 모빌리티) 서비스 시장 매출이 2050년에는 900억달러(약 11조6990억원)로 커질 것으로 바라봤다. AAM은 주로 승객을 태우고 도심을 날아서 이동하는 운송 수단을 일컫는 UAM(Urban Air Mobility·도심 항공 모빌리티)를 비롯해 소방·재난 분야에 쓰이는 드론 등을 모두 포괄한 개념이다. 일반적으로 도심을 날아서 이동하는 수단을 가리킬 때 ‘플라잉카’ ‘에어택시’라는 용어를 사용하지만, 클라인비전의 에어카 등 일부 경우를 제외하면 현재까지 대부분은 외형이 자동차보다 헬리콥터와 유사하다. 
 
UAM의 핵심특성은? UAM의 상용화 등 완성까지는 아직 갈 길이 멀다. 하지만 UAM이 갖고 있는(궁극적으로 갖추어야 할) 주요 특성을 살펴보면 다음과 같다. 우선, 자율 서비스이다. 완전한 비행 자동화는 기내에 조종사가 필요하지 않음을 의미한다. 승객은 조종기술이나 자격이 필요하지 않다. 더 중요한 것은 기존 항공기의 인적 오류로 인한 사고의 위험을 제거하는 데 도움이 된다는 것이다. 둘째, 빠르고 번거로움이 없다는 것이다. UAM은 기존의 지상운송과 비교할 때 개인과 화물이 직선 항공로를 통해 도시를 이동할 수 있다는 점에서 더 빠르고 효율적이다. 
셋째, 중앙 집중식 플랫폼이다. UAM 시스템은 자동조종을 사용하는 ‘명령 및 제어 플랫폼’의 지원을 받기 때문에 사고 제거와 원활하고 질서 있는 교통 흐름을 보장할 수 있다. 넷째, 진정한 공유경제 달성이다. 중앙 집중식 UAM 플랫폼은 편리한 네트워크를 제공하기 때문에 개인이 UAM 차량을 소유할 필요가 없다. 또한 오늘날 도시 생활의 많은 부분을 차지하는 주차문제를 해결한다. 마지막으로, 그린 에너지 사용이다. 전기로 구동되는 UAM 운송수단은 환경 친화적이며 배기가스가 전혀 없다. 따라서 화석 연료를 계속 사용하는 대부분의 기존 육상 및 항공 운송수단에 비해 엄청난 이점이 있다.  
 
UAM이 미래 교통수단으로 주목받는 이유
UAM은 전기동력 수직 이착륙기(eVTOL)등을 이용해 승객을 운송하는 새로운 친환경 교통수단을, 전 세계에서 도심 교통 문제를 해결할 수 있는 게임체인저로 부상하고 있다. 
전 세계적으로 메가시티의 증가와 대도시 인구 집중에 따라 현존하는 이차원 교통 체계로는 집중된 인구의 교통 수요를 감당하기 어려워졌다. 도심항공모빌리티는 전체 운송 산업의 기존 지형과 역학관계를 극적으로 변화시킬 것이라는 평가를 받는다. 그렇다면 UAM이 실행 가능한 새로운 운송모드라는 기대를 갖게 하는 것은 무엇 때문일까? 우선 UAM은 기존 운송 모델과 비교해보면 다음과 같은 차별점을 알 수 있다. 첫째, 비행 범위 또는 거리이다. UAM은 도시 거주자를 위해 설계된 단거리(3km~100km) 항공 서비스를 제공하기 때문에, 현재의 항공사가 제공할 수 없는 ‘마지막 50km(last 50km)’문제를 효과적으로 해결한다. 
둘째, 비행 고도와 관련하여, UAM이 담당하는 단거리라는 것은 이동수단의 고도가800km 미만으로 유지됨을 의미한다. 따라서 UAM은 기존 항공사가 8천~1만2천m 고도에서 선점하고 있는 영공을 방해하지 않는다. 셋째, 명령 및 제어 시스템이다. 중앙 집중식 명령 및 제어 플랫폼은 UAM이동을 완전 자율형으로 만들어준다. (아직 완전 자율형 단계는 아니지만) 현재 항공사를 위한 자동조종기술이 개발되고 있지만, 기존 항공기가 완전히 자율적으로 작동하기까지는 여전히 많은 시간이 걸릴 것으로 예상된다. 넷째, 전원 시스템이다. UAM 이동수단은 배기가스가 전혀 없는 완전히 전기로 구동되는 모터에 의해 작동한다. 따라서 제트 연료로 움직이는 기존 항공기보다 훨씬 친환경적이다. 다섯째, 탑승 인원이다. 1인승~4인승 UAM 이동수단은 한 번에 최대 500명의 승객을 태울 수 있는 일반 항공편보다 승객에게 더 많은 프라이버시와 조용함을 제공한다. 
 
AAM이 본격화하면 교통, 환경, 라이프 스타일 등에서 커다란 변화가 예상된다. 첫째, 이동시간 단축이다. 국토교통부가 2020년 발표한 ‘한국형 도심항공교통 로드맵’에 따르면 UAM을 이용하면 승용차로 한 시간 걸리는 거리를 20분 안에 이동할 수 있다. 둘째, 교통 혼잡 비용 감소다. 국토교통부에 따르면, 연간 국내 교통 혼잡 비용 38조5000억원(2020년 기준)의 82%가 대도시권에서 발생하는데, 한국 항공우주연구원(KARI)는 AAM이 현실화하면 서울에서만 연간 429억원, 국내 전체로는 2735억원을 절감할 수 있다고 내다봤다. 셋째, 요즘 개발 중인 AAM은 대체로 전기를 동력으로 이용해 헬리콥터처럼 수직 이착륙하는데, 이는 배기가스를 절감시켜 환경 오염을 줄이는 데 기여할 것이라는 전망이다. 개인 비행체 개발 및 운용 스타트업 민트에어의 설립자 최유진 대표는 “1차 항공 혁명이 라이트 형제의 비행기 개발, 2차 혁명이 제트 동력 비행기 발명이라면, 3차 혁명은 AAM이라고 볼 수 있다”고 말했다.
 
 
글로벌 UAM 시장을 이끄는 곳은
이렇듯 AAM이 차세대 새로운 먹거리로 주목받기 시작하면서 각국 기업들도 치열한 경쟁을 벌이고 있다. AAM 시장에 뛰어든 개발 주체는 보잉·에어버스 등 항공기 제작사, 아우디·벤츠·지리 등 자동차 회사, 스타트업 등 크게 세 분류다. 대한항공 같은 항공사와 SK텔레콤 등 통신사도 경쟁 대열에 뛰어들면서 합종연횡의 모습을 보이고 있다. 보잉과 포르셰처럼 항공·자동차 업계가 제휴를 맺거나, 도요타처럼 AAM 스타트업에 투자하거나, 중국 지리 자동차처럼 AAM 사업을 위해 기존의 플라잉카 스타트업과 드론 스타트업을 인수·합병해 새로운 회사(Aerofugia Technology)를 세우는 다양한 유형의 협업이 나타나고 있다. 현대차는 AAM(어드밴스드 에어 모빌리티)이라는 용어를 사용하고 있는데, 여기에는 UAM뿐 아니라  RAM(Regional Air Mobility)이라는 사업 구상도 포함돼 있다. RAM 사업은 하늘을 나는 자동차를 활용해 도심 내의 거점을 잇는 것이 아니라 거점 도시끼리 잇는 광역운송수단을 만들겠다는 것이다. RAM이 실제로 사용화된다면 단거리 비행노선을 완전히 대체할 수 있을 것이라는 이야기도 나온다. 
 
하지만 AAM이 상용화하려면 아직 해결해야 할 과제가 많다. 기술적으로는 우선 배터리 개발을 꼽을 수 있다. 기체 중량의 상당 부분을 차지하는 배터리가 작고 가벼워야 날기 쉬운데, 무거운 기체를 날게 하려면 배터리는 커질 수밖에 없다. AAM 시대를 앞당기려면 이러한 모순을 해결하는 것이 급선무다. AAM을 위한 인프라 마련도 필요하다. 클라인비전이 만든 에어카의 경우, 이륙하려면 활주로 역할을 할 300m 정도의 도로가 필요하다. 수직 이착륙 방식의 AAM은 그만큼 넓은 활주로는 필요 없지만, 기체가 뜨고 내리려면 평지나 고층 건물 옥상 등의 헬리콥터 이착륙지(helopad)는 마련돼 있어야 한다. 앤드루 모리스(Andrew Morris) 영국 러프버러대 산업디자인 부문 교수는 “AAM이 상용화하기 전에 엄격하고 철저한 안전 규정을 먼저 마련해야 향후 일어날지 모르는 치명적인 사고에 대비할 수 있다”고 조언했다.                        

유인경 기자  yinkyung@sisanewsn.co.kr

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